Владелец Evil Geniuses Алекс Гарфилд об управлении и маркетинге молодой киберспортивной династии

    Evil Geniuses иногда описывают как Реал Мадрид от киберспорта. Сомнительный комплимент, подразумевающий, что EG постоянно выставляет на игры один из сильнейших, набитый звездами состав, но в то же время достигается это за счет бездонного кошелька. А так же намекающий на то, что результаты команды не всегда соответствуют статусу игроков, ведь, как учит нас старая спортивная мудрость, талантливого игрока купить можно, а успех- нет.

 

Алекс Гарфилд

Алекс Гарфилд наблюдает за битвами IPL5

 

    Владелец и директор команды Алекс Гарфилд совсем не похож на магната, управляющего командой киберспортивных звезд. Он сдержан и учтив и его легче представить в аудитории какого-нибудь института, чем на одной из гремящих дабстепом киберспортивных арен. Он не стремится попасть в заголовки статей, не хвастается результатами команды и не давит на своих игроков, публично обсуждая качество их игры. Хотя наш 27-летний герой недавно и попал в рейтинг самых успешных людей моложе 30 лет в сфере игр и приложений Forbes, он обычно предпочитает оставаться за кулисами, без лишнего шума выстраивая спонсорские отношения с такими компаниями как Intel и Monster (среди многих прочих), позволяющие EG не скупиться, покупая лучших из лучших.

 

    Частично это обусловлено личностью и стилем, но и роль у Гарфилда заметно отличается от владельцев профессиональных команд традиционных видов спорта, ведь киберспорт сильно отличается от футбола. Несмотря на все разговоры о мощнейшем составе Evil Geniuses и размерах кошелька, Гарфилд занят попытками создать продаваемый бренд в быстроменяющейся индустрии, основы которой по-прежнему слабо изучены. Игра, в которую он играет лишь косвенно относится к играм и соревнованиям, в которых участвует его команда.

 

    "Любой, кто считает, что киберспортивные команды в плане бизнеса функционируют так же, как и спортивные клубы, дезинформирован. Думаю, что особенно среди фанатов распространено мнение, что вот так оно работает", объяснял он во время нашего общения на IPL5. "На самом деле все не так. Сейчас индустрия структурирована таким образом, что не позволяет нам зарабатывать деньги или формировать денежные потоки подобно традиционным спортклубам".

 

    Тому несметное число причин, ведь киберспорт- как лоскутное одеяло, состоящее из команд, лиг, издателей игр и рекламодателей. В отличие от большинства крупных северо-американских спортивных лиг, где владельцы команд- заинтересованная сторона и заключили тщательно структурированные договора с лигой о распределении доходов, включающие всё: от продаж прав на трансляции до выручки с продажи билетов на матчи, киберспортивные команды соревнуются в нескольких разных лигах (которые сами соперничают друг с другом), каждая со своей бизнес моделью, спонсорами и персоналом.

 

    "Например, если ты захочешь продать размещение логотипа на футболке, то любая компания захочет узнать сколько людей увидит логотип размещенный в этом конкретном месте. Что даст им спонсорство? И ответ- я понятия не имею", признает Гарфилд. "Потому что организаторы турниров не делятся со мной цифрами. Нет утвержденных ракурсов для снимающих камер. Многие пытаются скрыть логотипы спонсоров на моей футболке потому, что они конкурируют с брендами, спонсирующими турнир. И так как нет согласованности в производственном процессе, нет прозрачности, то как мне ответить спонсорам на такие простые вопросы?"

 

EG

 

    Таким образом, роль владельца команды во многом сводится к роли навязчивого продавца, пытающегося впарить бренд, несколько громких имен и некий престиж. Так получилось, что у Алекса и EG это замечательно получается, но всё для них на самом деле сложнее, чем кажется. Один из наименее интуитивных моментов заключается в том, что не так уж важно иметь всепобеждающую команду. Победы и поражения- лишь малая часть общей ликвидности Evil Geniuses.

 

    "Если честно, хорошие турнирные показатели важны, но не обязательны", сказал Гарфилд. "Есть достижения, есть фанаты конкретных игроков и есть ликвидность. Поэтому мы можем брать на работу кого-то типа iNcontroL'а (Джефф Робинсон) и платить ему очень хорошую зарплату, на уровне с лучшими игроками мира".

 

    iNcontroL теперь больше стример и киберспортивный деятель, чем профессиональный игрок. Он постоянный обитатель комментаторской кабинки DramHack-ов, использующий свой опыт про игрока для объяснения нюансов игры и ведущий подкаста Inside the Game. Он также активно задействован в работе со СМИ, становясь для EG чем-то вроде пресс-секретаря и церемониймейстера в одном лице.

 

    "Его места на турнирах уже давно не те, что прежде", признает Алекс, "и это не те места, что занимает Staphano, но дело в том, что он приносит огромную пользу. Так что все нормально".

 

    Гарфилд признает, что состав, полный звезд, создает свои проблемы. "Запусти этих ребят в комнату и дело может принять интересный оборот. Например с Грегом (IdrA Филдс), у него репутация грубияна или типа того. Но при личном общении он по-настоящему славный малый. Иногда страсти накаляются, ведь как и в традиционном спорте или любой индустрии, завязанной на работе с талантами, приходится иметь дело с раздутым самомнением".

 

    Несмотря на то, что личность важна, Гарфилд ясно дал понять, что всему есть предел. Ильес Stephano Сатури перестал носить цвета EG задолго до того, как команда временно отстранила его от всех турниров за его шутку о сексе с несовершеннолетней во время стрима. Возможно подобный стиль шуток и привычен Stephano и многим другим геймерам, но Алекс старается, чтобы его игроки соответствовали высоким стандартам.

 

Stephano

 

    Наверное именно в этом команда более всего отражает личность владельца. Несколько ранее в этом году, мы обсуждали с Алексом ряд киберспортивных вопросов по телефону, и разговор зашел на тему Orb'а. Джейк Orb Скларю был популярным стримером и его пригласили в EG, чтобы освещать внутрикомандные игры по StarCraft 2. Он едва упаковал чемоданы, однако, перед самым переездом, его поймали на расовых оскорблениях во время лэддерного матча. Дальнейшее расследование показало, что он часто использовал слово ниггер во время матчей. Гарфилд передал ему извещение об увольнении с работы и публично принес извинения. Попутно он попытался объяснить комьюнити, давно уже привыкшему к подобному поведению, почему это необходимо прекратить на соревновательном уровне.

 

    "Невозможно использовать это слово вне расового контекста", сказал Гарфилд мне в марте. "Потому что... ты в общем-то отыгрываешь роль в нашем мире. Ты играешь роль белого, выражающего свое превосходство над чёрным. И в этом слово черпает свою силу. В нем заключено социальное неравенство в своей крайней форме и в нашей стране оно это делает эффективнее любого другого слова".

 

    Управление EG выходит далеко за рамки решения дисциплинарных вопросов. Перед топовыми игроками встает проблема изнурительного расписания в условиях несчётного количества часовых поясов. Усталость и перегорание- постоянная проблема. И усугубляется она тем, что EG привлекает таких игроков, которые стараются выиграть как можно больше турниров.

 

    "Когда они только приходят, все выглядит примерно так: "Да! Теперь у меня есть поддержка организации, деньги на поездки и я хочу попасть на все-все турниры!", говорит Гарфилд. "Потом они начинают ездить на них, и все становится так: "Ой! Что-то многовато турниров!"

 

    По существу, EG пытается обеспечить своих игроков, дать им всё необходимое, чтобы они показывали свою лучшую игру. IdrA испытывал серьезные проблемы на протяжении 2012 года, вплоть до Battle.net World Championship в Шанхае, где он показал хорошую игру. Причиной тому, как он сказал Гарфилду, было то, что он облегчил свой турнирный график на несколько месяцев и стал больше уделять времени тренировкам и подготовке.

 

    Помогают даже, казалось бы, мелочи. Крис Huk Лоранже просит отправлять его на турниры по крайней мере за сутки до начала, чтобы он мог восстановиться после перелета.

 

    "Трудно найти баланс в подобных вещах", говорит Гарфилд. "Ни в одной другой команде они не получат того, что я им плачу, и я хочу, чтобы они из кожи вон лезли. Но, понимаешь ли, можно отправить игрока на двадцать турниров за год из которых он выиграет два, а можно на десять, три-четыре из которых он возьмет..." Гарфилд слегка улыбается. "Итоговые места все-таки имеют значение".

 

HuK и IdrA

 

    Сейчас EG более всего известны своей командой по StarCraft'у. Попадание в EG- верный признак того, что ты утвердился в роли западной звезды StarCraft'a и многие топовые не-корейские игроки носят синие цвета EG. Команда также недавно подписала Ли Чже Донг'а (Jaedong)- легенду корейского BroodWar'а и объединилась с Team Liquid для участия в Proleague (подробнее здесь). Еще одной их крупной инициативой стала сильная команда по Dota2. В Лигу Легенд же EG пока не пришли.

 

    Это упущение бросается в глаза. У профессионалов в LoL огромное количество зрителей на стримах, а на турнирах число зрителей уже рутинно уделывает таковое у StarCraft2. Тем не менее, Гарфилд осторожен на счёт перспектив попадания в соревновательный LoL.

 

    "Конечно-же числа впечатляют, как и страсть комьюнити", заключает Гарфилд. "Моя основная проблема- найти достойных представителей для нашего бренда. Так что пока я счастлив просто посидеть в сторонке и подождать, пока некоторые из ребят еще немного подрастут".

 

    Я спросил, не чувствует ли Гарфилд, что упустил возможность? У Riot очень амбициозные планы на третий сезон и они крупно инвестируют в профессиональных игроков Лиги, удивительно, что EG остались в стороне от золотой лихорадки.

 

    "Я стараюсь не давать импульсам в индустрии влиять на нашу работу", объяснил он. "Ведь импульсы можно легко создать искусственно. ...Немало людей говорило: "Ого, Лига Легенд огромна, ты должен ей заняться!" А зачем мне это нужно? Они не знают как работает мой бизнес. У турниров Dota2 или SC2 может и меньше зрителей или даже среднее количество зрителей на стримах игроков ниже, но они всё-равно есть. И, в целом, если я подпишу команду по LoL с огромным количеством поклонников, то и платить им придется соответственно. А я мог бы потратить эти деньги на кучу игроков в StarCraft, которые тоже приведут с собой зрителей".

 

Команда по Dota2

 

    Он также напомнил мне, что хотя EG и одна из лучших киберспортивных команд, для успеха необходимо постоянно следить за обстановкой вне киберспорта. "В конечном счёте, когда я подкатываю к одному из крупных брендов, компании какой-то, они, с высокой вероятностью, вообще никогда о киберспорте не слышали. И то, что у нас нет команды по LoL, для них вряд ли станет препятствием".

 

    Большинство киберспортивных команд довольны спонсорством от нишевых брендов, нацеленных на продвинутых пользователей. Компании типа Razer активно спонсируют киберспорт, потому что он дает мощный сигнал потребителям: носи логотип Razer, используй их мышку, выиграй турнир благодаря идеальному контролю.

 

    Производители высококачественных комплектующих для компьютеров, как правило, покровительствуют командам и турнирам. И хотя Evil Geniuses сами не чураются такого спонсорства, они еще и привлекают более крупные бренды, такие как Intel и Monster. Даже компаниям, сильно связанным с соревновательными играми, таким как Kingston, Gunnar Optiks и SteelSeries не очень то интересны взлёты и падения на турнирной сцене. Их интересы простираются дальше побед.

 

    Evil Geniuses успешны не за счёт доминирования как команда или достигая чего-то важного на данный момент в киберспорте. Они добились успеха продавая чувство наслаждения, динамизма, будучи командой, каждый член которой способен управлять публикой. Несмотря ни на что, мы разбираем их игры после турниров, несмотря на шутки про "проклятие EG", снижающее турнирные показатели игроков, EG остаётся каналом продаж. Алекс Гарфилд любит киберспорт и любит наблюдать за успехами своих игроков. Но торгует он числами.

 

    "Ты же знаешь, что мы выигрываем немало турниров и на нашей доске почета много фотографий игроков, с трофеем в руках? И даже в наших маркетинговых отчётах перед спонсорами и клиентами мы, конечно, рассказываем о победах, когда нам удалось их добыть. Но я думаю наши спонсоры- они очевидно ценят принадлежность к нашему бренду и результатам наших игроков", сказал он.

 

"Но дело в том, что результаты команды- это 10% а то и меньшая часть того, что их  на самом деле волнует. За всю мою карьеру на меня буквально ни разу не оказывал давление спонсор в связи с плохими результатами команды. Это расходы на маркетинг. Так что в отчёте они хотят услышать о другом. Мы говорим о наших игроках, у нас большие фотографии ребят, держащих трофеи, а затем мы разговариваем об их аккаунтах на Facebook'е, количестве их читателей в Twitter'е и прочих подобных вещах".